«Estamos haciendo lo que se hace en un Grand Slam»

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Manolo Santana fue hace más de una década uno de los grandes impulsores para que su ciudad natal, Madrid, contara con un torneo ATP. Hoy en día, el Mutua Madrid Open se ha convertido en uno de los torneos más importantes del mundo y en un referente en cuanto a innovación. El director del torneo nos contó los pasos que ha seguido en su evolución y repasó lo más destacado de la actualidad que rodea al certamen madrileño a falta de 20 días para su comienzo.

– Han pasado ya diez ediciones del Mutua Madrid Open. ¿Se imaginaba cuando echó a andar el torneo en 2002 que hoy en día tendría la importancia que tiene?

Realmente Madrid es un lugar excepcional para un evento como este a nivel mundial. Cuando nosotros iniciamos la andadura hace diez años, yo ya veía que el torneo se podía convertir en el torneo que se ha convertido, y que es uno de los eventos más importantes que se celebra cada año en Madrid.

– Ion Tiriac ha comentado que usted tuvo un papel protagonista en la fundación de este torneo. ¿Qué papel jugó usted para traer este evento a Madrid?

Yo fui un poco el que convenció a Ion Tiriac de que Madrid podía ser un lugar idóneo para la organización de este torneo, y luego obviamente tuvimos que entrar en contacto con el ayuntamiento de Madrid a través del alcalde, el señor Álvarez del Manzano. Ahí empezaron las negociaciones y después se llegó a unos acuerdos que creo que han sido muy beneficiosos tanto para la ciudad de Madrid como para nuestro torneo.

– ¿Cómo empezó Manolo Santana en el mundo del tenis?

Por trabajo. Yo empecé de recogepelotas en el club que había en la Calle Velázquez, y tuve la oportunidad de ver por primera vez una pista de tenis cuando tenía diez años. Inmediatamente me dediqué a convencer al encargado del club para que me dejara trabajar en él, y así comencé a jugar al tenis.

– ¿Cuál es su visión de futuro del tenis español?

Nunca ha estado el tenis español como está ahora, y en el futuro es difícil de predecir lo que puede ocurrir. En el tenis femenino, desde la retirada de Arantxa Sánchez Vicario y de Conchita Martínez hay una especie de vacío a ese nivel, pero hay jugadoras que son muy buenas, que están entre las 30 primeras del mundo, aunque hoy en día parece que si no estás entre los cinco primeros no deslumbras en este mundo tan competitivo como es del tenis. En el tenis masculino, desde que yo dejé de participar en esos torneos ha habido muy buenos sucesores. Entonces eso ha hecho que en el tenis masculino no se haya notado tanto el cambio como en el femenino, donde necesitamos que vuelva a haber alguna jugadora entre las primeras del circuito para que vuelva a ser lo que fue en la década de los 90.

– En esta edición el torneo contará por fin con pistas de tierra batida de color azul. ¿Se imaginaba un torneo de tierra batida azul cuando usted jugaba?

Bueno, yo he jugado en pistas de tierra de color verde, y he jugado en todo tipo de superficies, en hierba, en madera…, entonces que el torneo se juegue en pistas azules es una innovación que creemos que es buena para el tenis, para los jugadores, los espectadores y para la gente que no pueda asistir al torneo y tenga que verlo por televisión.

– ¿Qué van a aportar estas pistas azules al Mutua Madrid Open?

Aportarán una visibilidad totalmente distinta del tenis con respecto a lo que están acostumbrados a ver aquí. Nosotros intentamos introducir novedades para hacer nuestro torneo más atractivo, y eso aporta unas expectativas a los aficionados que vienen a La Caja Mágica. Por supuesto, como ocurre siempre que algo cambia, habrá gente a la que le guste y otros a los que no, pero estamos preparados para que el torneo vaya de la mejor forma posible.

– La innovación y la tecnología siempre han sido importantes en este torneo. ¿De qué forma cree que está beneficiando al torneo de Madrid diferenciarse del resto en este sentido?

El año pasado fuimos el primer torneo que emitió la final en 3-D, ahora estamos haciendo algo muy importante que es el Torneo Mutua Madrid Open Virtual, con fases previas en Valencia, Barcelona y Madrid, y eso es evidentemente algo muy bueno para el tenis y para nuestro torneo, que los aficionados sepan que cada año intentamos aportar novedades.

– En este sentido La Caja Mágica parece el lugar perfecto para celebrar un torneo ‘del Siglo XXI’, como muchas veces han definido al Mutua Madrid Open.¿Qué supone para un torneo como este tener unas instalaciones así?

Este torneo es el único en el mundo que tiene tres estadios que en un momento determinado si se producen lluvias que no permitirían jugar un torneo al aire libre, pueden cerrarse y continuar jugando. El Mutua Madrid Open es el primer y el único torneo por el momento que tiene esa posibilidad. La gente que sigue nuestro torneo sabe perfectamente que si hay dos o tres días de lluvia, que puede ocurrir perfectamente en el mes de mayo, nosotros no tenemos problema porque con tres pistas cubiertas podemos sacar el torneo adelante.

– El tenis femenino aterrizó en el torneo en 2009 después de una primera toma de contacto con el WTA Tour Championships celebrado en el Madrid Arena en 2006 y 2007. ¿Por qué siempre hubo tanto interés en convertir el Madrid Open un torneo combinado?

Porque Ion Tiriac es un visionario del tenis a nivel mundial. Él veía que este torneo tenía que intentar llegar a ser igual o mejor que un Grand Slam, aunque estos cuatro Grand Slam son torneos que están ahí desde toda la vida. No sé si dentro de unos años habrá cinco o seis Grand Slam, pero lo que sí es cierto es que en el torneo de Madrid se están haciendo las cosas que se hacen en un torneo de estas características, y esto indudablemente tiene que ver con la visión que tiene Tiriac de poder aglutinar a los mejores jugadores y las mejores jugadoras del tenis mundial.

 

En la parte técnica no podemos llegar a más hasta que se alcance un acuerdo, si es que se alcanza algún día, de que haya más de cuatro Grand Slam. Nosotros formamos parte de los Masters 1000, y dentro de estos somos un torneo combinado al igual que los de Indian Wells, Miami, y desde este año Roma, así que hemos conseguido el máximo que se puede hacer bajo las directrices de la federación internacional, la ATP y la WTA.More than a decade ago, Manolo Santana was one of the strongest promoters of a dream that his home city, Madrid, would one day boast an ATP tournament. Today, the Mutua Madrid Open has become one of the world’s most important tournaments and an example in terms of innovation. The tournament’s director explained the steps that it has taken so far and summed up its current situation less than a month ahead of the tournament.

Ten editions of the Mutua Madrid Open have now taken place. Did you ever believe, back when this tournament got underway in 2002, that it would attain the levels of importance it has attained?

Madrid is a truly exceptional place for an international event on this scale. When we began this process ten years ago, I already had a clear vision of where I saw this tournament going, that it could become what it has become; one of the most important events to take place annually in Madrid.

Ion Tiriac has said that you played an integral role in the foundation of this tournament. What part did you play in bringing this event to Madrid

In a sense it was me who convinced Ion Tiriac that Madrid could be the ideal place for the organisation of this tournament. Obviously everything had to be given the go-ahead by the Madrid City Council through the mayor, Mr. Alvarez del Manzano. We began negotiations with him and reached some agreements which I believe have been very beneficial, both for Madrid and for our tournament.

How did you become involved in the world of tennis?

Working. I started as a ball boy in the club that there used to be on Calle Velazquez. While there I had the opportunity to see a tennis court for the first time at ten years of age. I immediately devoted myself to trying to convince the person in charge to let me work at the club, and that’s when I started playing.

What is your vision of the future of Spanish tennis?

The situation Spanish tennis finds itself in today is totally new, which makes it difficult to predict what might happen in the future. In women’s tennis, since the retirement of Arantxa Sanchez Vicario and Conchita Martinez, a sort of vacuum has opened up at that level. Although there are some really good players who stand among the top 30 in the world, it sometimes seems that unless you’re among the Top 5, you don’t stand out in today’s incredibly competitive world of tennis. In men’s tennis, since I have stopped participating in these tournaments, there have been some really great successors. This has meant that in men’s tennis, the change hasn’t been as keenly felt as in women’s, where we still need someone in the Top 5 on the circuit so that things can get back to how they were in the 90s.

In this edition, the tournament will finally have its blue clay courts. Could such a thing have been imagined when you were playing?

Well, I’ve played on green clay and on every kind of surface: grass, wood… so the fact that the tournament will be played on blue courts is an innovation that we believe is good for the tennis, for the players, for the spectators and for those who cannot attend and have to watch the games from home.

What will these blue courts bring to the Mutua Madrid Open?

They will bring a distinct visual element to the tennis with respect to what people are used to seeing here. We are always trying to innovate to make the tournament more attractive, which in turn raises fans expectations when they come to the Caja Mágica. Of course, like with any change, there are those who will embrace it and those that won’t, but we are expecting the tournament to run smoothly.

Innovation and technology have always been important for this tournament. In what way do you think this helps the Madrid tournament differentiate itself from other competitions?

Last year we were the first ever tournament to emit a final in 3-D, now we are involved with the very important Virtual Mutua Madrid Open, which holds its preliminary rounds in Valencia, Barcelona and Madrid. This is obviously good for tennis and our tournament, as our fans know that we strive to innovate and to be different every year.

In that respect the Caja Mágica seems like the ideal place to hold a ‘21st Century Tournament’, as the Mutua Madrid Open has often been described. What does it mean for the tournament to have facilities like those found here?

This is the only tournament in the world with three stadiums that all have retractable roofs, which allow play to continue even when rain prevents outdoor play from resuming. The Mutua Madrid Open is the first and, at the moment, only tournament which avails of this possibility. Anybody who follows our tournament knows perfectly well that if there are two or three days of rain, which is perfectly possible in May, we don’t have any problems, as our three covered courts allow for play to go on.

Female tennis came to the tournament in 2009 after first contact was made during the WTA Tour Championships, which were held in the Madrid Arena in 2006 and 2007. Why was there always such a large amount of interest in converting the Madrid Open into a combined event?

Because Ion Tiriac is a visionary in the world of tennis. He saw that the tournament had to be equal or better than a Grand Slam, even though the four Grand Slams are tournaments that have been around for a very long time. I don’t know if there will be five or six Grand Slams within a few years time, but one thing I am sure of is that the Madrid tournament is doing everything to the same high standards as those tournaments. Undoubtedly that has something to do with Tiriac’s vision of bringing the best players in the world together

The Mutua Madrid Open continues to grow. Where do you see the tournament in the future?

On the technical side we can’t grow any further until an agreement is reached, if it is ever reached, that there will be more than four Grand Slams. At the moment we form part of the Masters 1000 series, and within that group we are one of the combined events along with Indian Wells, Miami, and beginning this year Rome, so we have hit the ceiling in terms of what can be done under the International Federations’ (ATP and WTA) guidelines.