La nueva sonrisa del tenis norteamericano

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El 21 de marzo de 1993, Pete Sampras se hacía en Florida con el 15º título de su carrera (terminó conquistando 64) en el torneo de Miami tras superar en la final a su compatriota MaliVai Washington (3-6, 2-6). A menos de 40 kilómetros de Cayo Vizcaíno, en Plantation, Sloane Stephens cumplía su primer día de vida con los ecos del triunfo de Sampras todavía en las conversaciones deportivas de la ciudad.

Los genes eran inmejorables. Sybil Smith, su madre, se convirtió en su etapa en la Universidad de Boston en la primera mujer afro-americana en ser llamada para el equipo americano de natación de la División I. Su padre, John Stephens, fue jugador profesional de fútbol americano y en 1988 fue el Rookie del año ofensivo de la NFL. A sus 19 años, Sloane Stephens se sumó a la vitrina de honor de la familia al derrotar a Serena Williams y acceder a las semifinales del Abierto de Australia por la puerta grande.

Tras remontar ante la tercera mejor raqueta del mundo, Sloane se quedó congelada con los ojos como platos. No sabía lo que acababa de conseguir. Había derrotado a la ganadora de los dos últimos Grand Slam (Wimbledon y US Open) y tenía cita al día siguiente ante Victoria Azarenka, líder del ránking WTA, por buscar la final del primer gran torneo de la temporada 2013.

Una vez se recuperó del shock de la victoria, Sloane acudió a su silla y abrió la bolsa para observar su móvil. Quizás ya tenía entre 500 y 1.000 felicitaciones vía WhatsApp, mensajes de texto e incluso llamadas. La más importante era la de su madre, su fiel valedora desde que John Stephens falleció en un accidente de tráfico el 1 de septiembre de 2009. Sloane, con 16 años, acudió al funeral y después honró la memoria de su padre participando en la fase previa del US Open. Perdió, pero Stephens ya estaba ahí. Entre las grandes.

En la edición de 2012 de Roland Garros consiguió su mejor resultado en un Grand Slam. Llegó hasta la cuarta ronda para caer frente a la sexta favorita del torneo Samantha Stosur por un ajustado 5-7, 4-6. Tras su victoria ante la gala Mathilde Johansson en su tercer partido en París, Sloane se enfrentó a una rueda de prensa con mucha repercusión mediática. Su madre y su tía, Kalen Wright, le acompañaron. Antes de enfrentarse a las cámaras y a los periodistas, sus protectoras le pidieron que comiese algo, Sloane no tenía hambre, pero terminó cediendo ante la insistencia de ambas. Tenía 19 años. Era una niña.

Durante su triunfo ante Johansson en la tercera ronda de Roland Garros vio como su cuenta de Twitter, @sloanetweets, llegó a la cifra de 6.000 seguidores. Algo más de seis meses después, la cuenta de Sloane Stephens tiene casi 45.000 followers. Ahora le espera la número uno Victoria Azarenka en las semifinales del Abierto de Australia. Quizás en unas horas vuelva a abrir su bolsa, desbloquee el móvil y vea que, además de infinidad de felicitaciones, tenga millones de menciones. Sloane es una adolescente que crece con la tecnología del siglo XXI mientras su tenis moderno deja por el camino a compañeras de su edad o a leyendas de este deporte que le sacan 12 años como Serena Williams. Actual número 25 de la WTA, Stephens rozará el top 10 el próximo lunes. Su sonrisa va a ser una constante en el circuito.Back on the 21st of March 1993, Pete Sampras was picking up the 15th title of his career (he retired from the sport with 64 to his name) in Miami after having dispatched of fellow American MaliVai Washington in straight sets (3-6, 2-6). Meanwhile, less than 40 kilometres away from Key Biscayne, in the town of Plantation, Sloane Stephens was enjoying her second day on earth.

Stephens got off to an advantageous start where her sporting genes were concerned. During her time in Boston University, her mother, Sybil Smith, became the first African-American female swimmer to be named in the First Team All-American in Division 1 history. Her father, John Stephens, meanwhile, was a professional American football player and in 1988 was named NFL offensive Rookie of the year. At 19 years of age, Sloane Stephens has added another sporting accolade to her family’s prestigious record after beating Serena Williams today to reach the semifinals of the Australian Open.

After dispatching of the world no. 3, Sloane looked shell-shocked, as if she wasn’t aware of what had just occurred. She had defeated the winner of the last two grand slams (Wimbledon and the US Open) and was now preparing for a meeting with Victoria Azarenka, the world no. 1, in the hopes of reaching the final of the first of the ‘big four’ finals of 2013.

Once she got over her initial shocked reaction after having won, she sat down and opened her bag to fetch her phone. Perhaps she was checking the hundreds of congratulatory Whatsapp messages and missed phone calls from friends and family. The most important was undoubtedly her mother’s message, her biggest fan since the death of her father in a car accident on the 1st of September 2009. At 16 years of age Sloane attended his funeral but afterwards went on to honour his memory by taking part in the qualifying round of the US Open. She lost that year, but she had made it. She was among the big names.

In the 2012 Roland Garros she achieved her best result in a grand slam. She got as far as the fourth round where she was narrowly beaten by the sixth seed, Samantha Stosur, 5-7, 4-6. After disposing of Mathilde Johansson in the third round, she prepared herself before facing the barrage of media attention that awaited her in the post match press conference, which her mother and aunt, Kalen Wright, also attended with her. Before making her way out to the press room she was told to eat something, and despite her protests that she wasn’t hungry, both women insisted that she ate something anyway. There was no doubting that she was still a child.

Around the time of her triumph over Johansson in the Roland Garros third round her Twitter account (@sloanetweets) had about 6,000 followers. A little over six months on from then, and now she has almost 45,000. Now as she gears up for Victoria Azarenka in the Australian Open semifinals, she might be amused to know that she’s one of the hottest trending topics on the social media site. Sloane Stephens is a child of the new millennium, and as technologically savvy as she is, it’s her modern style of tennis that has left people her own age, as well as legends of the sport like Serena Williams, in her wake. While now she is the world no. 25, come next Monday she will leap to no. 11 or 12 in the ranking. Her smile is sure to be a constant feature on the WTA circuit for years to come.