Rafael Nadal: «En lo esencial, sigo siendo el mismo»

Mutua Madrid Open Tenis masculino

His exploits in the Spanish capital began a decade ago with a comeback in the final against Ivan Ljubicic and his latest achievement there came in 2014 when he lifted the Mutua Madrid Open trophy for the fourth time, meaning he has now done so more than any other player in the tournament’s history. Before returning to the Caja Mágica, Rafael Nadal spoke to The Magazine during the build up to the fourteenth staging of the event.

Question. It has now been ten years since your comeback against Ivan Ljubicic in the 2005 final, when you won your first title here. What memories do you have of that?

Answer. It is one of the best memories I have of this tournament. It is true that it was played elsewhere and it was an indoor tournament in October, almost completely different to today. The final was even the best of five sets. I remember that largely due to the support of the public I was able to turn the match around and end up winning a final in which I was two sets to love down.

Q. How has that champion with the sleeveless t-shirt and long shorts changed now that he is 28 years old and has built an extremely successful career?

A. I think I have changed in most facets of tennis. Not so much on an internal and personal level. Of course, ten years have passed and therefore I am no longer that 18-year-old kid, but I think I am essentially the same.

Q. How much does that maturity translate onto the court?

A. A lot of course. You learn from life and that also happens in tennis. The problem is that it is not always easy to translate it and put it into practice. We have another player opposite us who always wants to win.

Q. In contrast, have you lost anything you used to have as you have matured?

A. I’ve lost the physical freshness that maybe comes with youth. Also various injuries I have had have prevented me from training in the way that I used to. But in the end, on balance, things are more positive than negative, of course.

Q. What does Madrid mean to Rafael Nadal?

A. Playing in Spain is always special. It is playing at home, with your fans, with your people who will support you unconditionally. Be it in Barcelona, Valencia or Madrid, which are the three places where I’ve played ATP tournaments in Spain. It is always special.

Q. You will travel 115,000 kilometres in 2015, visiting 21 cities in 11 months, most of the time away from your loved ones. To what point is this week in Spain different?

A. It is different, as it is in Barcelona. We have more people and family and close friends who can come more easily. But as it is a tournament, we try to do the same things and routines as we would at any other. We are here to compete and that means exclusive dedication.

Q. You have won the tournament four times, more than any other player. What does it mean to you to have more trophies than anyone else at one of your home tournaments?

A. It is special because it means that we have done things well in a place that is so important for all Spaniards.

Q. You struggled against Nishikori in the 2014 final until managing to secure the second set and the Japanese player then withdrew in the third. Did you think the match was lost after the first set?

A. It is never lost until the last point is played and that is what I have always done throughout my career. Of course the match is more difficult and you never know what would have happened, but that’s sport. A couple of months earlier it had happened to me in the final of the Australian Open. Of course it can always happen.

Q. The Japanese player’s coach is Michael Chang. Can you see yourself travelling all year with a young player as his coach? Is it unrealistic to expect to see Rafa Nadal as a coach?

A. I don’t think so. For the moment it is not what I have planned… I know I will be involved in the world of sport, but not in that way.

Q. What was the most valuable advice given to you when you were young and starting to compete?

A. I have been given a lot of advice that has been of use. It would be more difficult to pick just one. What I am sure of is that all of this is temporary and my life with my family and friends is constant.

Q. Does a loss help you more than a win?

A. It depends on the loss and it depends on the win, but it is true that you should always learn from defeats… and from victories.

Q. We are going through an era of prolonged domination from the ‘big 3’, how have you managed to win at least one Grand Slam for 10 years on the trot?

A. It is not easy to point to one reason for what I have achieved. It certainly has a lot to do with hard work, a lot of training and with everything needed to win a tournament. In the case Grand Slams too, but you mustn’t forget the difficulty of winning any tournament, especially a Masters 1000, where practically all of the world’s top 50 are playing in the same week.

Q. What is the difference between the rivalry you have with Federer and that you have with Djokovic?

A. We have played more matches, but maybe the most important moments were with Federer. It is clear that Djokovic is now the one dominating.

Q. Do you think the battle between the three of you has helped you to grow as a player, or do you think that perhaps without them you would have won more than you currently have?

A. I think it has helped and served all of us, of course.

Q. You are coming off the back of some injuries from 2014 and you have a long list of medical problems. How do you learn to live with those problems?

A. It’s part of my career. Fortunately it is in the past. I have done quite well in terms of results and that is the important thing. Living with problems is part of life. What you have to do is be able to live with them and overcome them.

Q. Do you think you have been able to absorb those blows more easily with the passing of time?

A. There is no other option, that’s the way it is.

Q. You said in Buenos Aires that you did not know if the best Nadal would be back. Which Nadal is the best?

A. The one that feels comfortable competing, whether he wins or loses. But at least playing as well as he knows he is able, not just as well as he can.

Q. It is evident that after 10 years in the elite, you are closer to the end of your career than to the start. What are your hopes for this final stretch?

A. I am a veteran, despite being 28 years old. I hope for health in order to be able to keep training and competing.

Q. Manolo Santana, one of the great pioneers of elite tennis in Spain, is now the Director of the Mutua Madrid Open. Is it important for this sport that the great players maintain ties to top-level competition after ending their playing careers?

A. I said this in some statements that didn’t go down very well. I think it is good that people from the sport are involved in tennis.Sus hazañas en la capital de España empezaron hace una década con la remontada en la final ante Ivan Ljubicic y pusieron el punto y seguido en 2014 después de levantar por cuarta vez la copa del Mutua Madrid Open, lo que le permitió convertirse en el jugador con más títulos en la historia del torneo. Antes de regresar a La Caja Mágica, Rafael Nadal charló con The Magazine en la previa de la decimocuarta edición del torneo.

Pregunta. Se cumple una década de la remontada ante Ivan Ljubicic en la final de 2005, su primer título en el torneo. ¿Cómo lo recuerda?

Respuesta. Es uno de los mejores recuerdos que tengo en mi mente de este torneo. Es verdad que se disputaba en otro escenario y que era un torneo en pista cubierta en el mes de octubre, casi nada que ver con hoy en día. Incluso la final era al mejor de cinco sets. Recuerdo que en gran parte por el apoyo del público pude darle la vuelta al marcador y acabar ganando una final en la que perdía dos sets a cero.

P. ¿En qué ha cambiado aquel jugador que vestía camiseta sin mangas y pantalones piratas y hoy tiene 28 años con un currículo lleno de éxitos?

R. Creo que en la mayoría de las cosas de tenis he cambiado. No tanto a nivel interior y personal. Caro que son 10 años más y por tanto no soy más ese niño de 18 años, pero bueno, en lo esencial creo que sigo siendo el mismo.

P. ¿Cómo se traduce esa madurez sobre la pista?

R. Mucho, lógicamente. Se aprende con la vida y también ocurre en el tenis. Lo que ocurre es que no siempre es fácil traducirlo o ponerlo en práctica. Tenemos otro jugador en frente que siempre quiere ganar.

P. Por contra, ¿qué ha perdido con el paso de la edad que antes tenía?

R. He perdido la frescura física que quizás te da la edad. También varias lesiones que he tenido que me han impedido entrenar de la manera que lo hacía antes. Pero al final, haciendo balance de las cosas, puedo decir que todo es más positivo que negativo, claro.

P. ¿Qué significa Madrid para Rafael Nadal?

R. Jugar en España siempre es especial. Es jugar en casa, con tu público, con tu gente que te va a apoyar de manera incondicional. Ya sea en Barcelona, en Valencia o en Madrid, que son los tres lugares donde he jugado torneos ATP en España. Siempre es especial.

P. Hará 115.000 kilómetros en 2015, visitando 21 ciudades en 11 meses, la mayoría del tiempo apartado de los suyos. ¿Hasta qué punto es diferente esta semana en la capital de España?

R. Es diferente, como lo es en Barcelona. Tenemos más gente de la familia y de los amigos cercanos que pueden venir con mayor facilidad. Pero dado que es un torneo, intentamos hacer las mimas cosas y rutinas que en cualquier otro. Estamos aquí para competir y eso conlleva una dedicación exclusiva.

P. Usted es el máximo ganador del torneo, con cuatro títulos. ¿Qué supone a nivel personal ser el que más trofeos tiene en uno de los torneos de casa?

R. Es algo especial porque significa que hemos hecho las cosas bien y en lugar tan importante para todos los españoles.

P. En la final de 2014, sufrió contra Nishikori, hasta que pudo ganar la segunda manga y el japonés se retiró en la tercera. ¿Vio el encuentro perdido después de ese primer parcial?

R. Nunca está perdido hasta que el último punto se disputa y eso es lo que siempre he hecho en mi carrera. Claro que el partido estaba complicado y nunca se sabe que hubiera pasado, pero así es el deporte. Un par de meses antes me había pasado a mí en la final del Abierto de Australia. Y claro que puede pasar.

P. El japonés tiene en su banquillo a Michael Chang como entrenador. ¿Se vería en un futuro viajando todo el año con un jugador joven para ser su técnico?¿Ver a Rafa Nadal entrenar es una
utopía?

R. No creo. No es lo que en principio tengo previsto… Sé que estaré involucrado en el mundo del deporte, pero no de esta manera.

P. ¿Cuál fue el consejo que más le sirvió cuando usted era pequeño y empezaba a competir?

R. Han sido muchos los consejos que me han dado y que me han servido. Sería difícil destacar uno. Lo tengo que sí tengo claro es que todo esto es momentáneo y mi vida con mi familia y amigos no cambia.

P. ¿Una derrota le ayuda más que una victoria?

R. Depende de la derrota y depende de la victoria, pero es cierto que siempre se debe aprender de las derrotas… y de las victorias.

P. Vivimos una época de prologando dominio a manos del big-3, ¿cómo ha conseguido ganar al menos un Grand Slam durante 10 años seguidos?

R. No es fácil señalar un motivo o una razón por la que se ha conseguido. Es cierto que tiene mucho que ver con un trabajo constante, con mucho entrenamiento y con todo lo que se requiere para ganar un torneo. En el caso de un Grand Slam también, pero no hay que olvidar la dificultad de ganar cualquier torneo y en especial los Masters 1000, donde juegan prácticamente los mejores 50 del mundo y en una sola semana.

P. ¿Qué diferencia su rivalidad con Federer a la que mantiene con Djokovic?

R. Hemos jugado más partidos, pero quizás con Federer fueron en momentos más importantes. Está claro que ahora es Djokovic el que domina el escenario.

P. ¿Cree que esa lucha entre los tres le ha ayudado a crecer como jugador, o
considera que quizás sin ellos habría ganado más de lo que tiene actualmente?

R. Creo que a todos nos ha ayudado y servido. Es lógico.

P. Usted viene de un período de lesiones en 2014 y su parte de problemas médicos es amplio. ¿Cómo se aprende a vivir con esos problemas?

R. Es parte de mi carrera. Afortunadamente, ya es pasado. Me ha ido bastante bien a nivel deportivo y eso es lo importante. Vivir con problemas es parte de la vida. Lo que hay que hacer es saber convivir con ellos y superarlos.

P. ¿Cree que ha sabido encajar mejor esos golpes con el paso del tiempo?

R. Es que no cabe otra opción, es así.

P. Dijo en Buenos Aires que no sabría si volvería a ser el mejor Nadal. ¿Cuál es el mejor Nadal?

R. El que se siente cómodo compitiendo, gane o pierda. Pero al menos sabiendo que está haciéndolo lo mejor que sabe, no lo mejor que puede.

P. Es evidente que tras 10 años en la élite, está más cerca del final de su carrera que del comienzo. ¿Qué le pide a este último tramo?

R. Soy un veterano a pesar de tener 28 años. Le pido salud para poder seguir entrenando y compitiendo.

P. Manolo Santana, uno de los grandes precursores del tenis de élite en España, es ahora el Director del Mutua Madrid Open. ¿Es importante para este deporte que los grandes tenistas sigan vinculados a la alta competición tras abandonar su carrera deportiva?

R. Ya lo dije en unas declaraciones que fueron muy mal tomadas. Pienso que es bueno que la gente del deporte esté involucrada en el tenis.