Feliciano López: «Volver al top 20 es mi objetivo»

Mutua Madrid Open Tenis masculino

Es una mañana fría de febrero, y mientras la mayoría de sus compañeros compiten estos días en los torneos de Sao Paulo, Rotterdam y San José, Feliciano López (20 de septiembre de 1981, Portillo de Toledo, España), entrena duro en La Caja Mágica preparándose para volver a la competición después de varios meses sin apenas competir por una lesión en la mano. Tras su entrenamiento, el jugador español que más finales de Copa Davis ha disputado atendió a Madrid-Open.com para analizar su inminente regreso a la competición y repasar lo más destacado de su carrera.

Feliciano, esta temporada apenas has podido jugar por una lesión, ¿cómo te encuentras actualmente?

Bien, llevo ya casi una semana y media entrenando otra vez. Al volver de Australia decidí parar porque llevaba ya tiempo con un problema en la muñeca. He estado haciéndome unas infiltraciones y un tratamiento y la verdad es que ahora todavía sigo con alguna molestia, pero mejor.

¿Cuáles son tus planes a corto plazo?

Ahora si todo va bien el viernes ya nos vamos a Memphis y me voy a quedar un mes por allí. Voy a jugar Memphis, Delray Beach, Indian Wells y Miami, y ya a la vuelta de Miami iniciaré la temporada de tierra.

¿Qué objetivos te has marcado esta temporada?

Me gustaría acabar en el Top 20 otra vez a finales de año. Creo que es un objetivo asequible para mí, y dadas las circunstancias y la edad que tengo ya, yo creo que sería un buen año para mí si lo consigo.

El próximo mes de mayo se va a celebrar una nueva edición del Mutua Madrid Open. ¿Qué expectativas tienes para este torneo?

Siempre que viene este torneo a todos nos gusta jugar bien, y especialmente a mí, porque es un torneo que he vivido desde que nació y al que tengo un cariño especial. He jugado partidos muy bonitos en mi carrera aquí y tengo muchas ganas de que llegue. Ojalá que pueda jugar bien.

Echando la vista atrás, cuando empezaste a jugar al tenis. ¿Quién te inspiró para dedicarte a esto? ¿A quién te querías parecer?

Sobre todo cuando era pequeño Stefan Edberg era el que más me gustaba. Me parecía muy elegante y su estilo de juego me encantaba. Y luego de los más recientes me gustaban mucho Pete Sampras y Marcelo Ríos. Cuando yo era pequeño Carlos Moyá tuvo su eclosión, y también me inspiró. Ha habido muchos jugadores, pero cuando empecé a jugar el que más me gustaba era Edberg.

El pasado verano rozaste una medalla olímpica en la modalidad de dobles junto a David Ferrer. ¿Cómo viviste esa cita y el quedarte tan cerca de la medalla?

Fue un momento duro porque tanto para David como para mí era una oportunidad única. Era una ocasión especial y nos quedamos muy tocados. Fue un momento difícil porque estuvimos cuatro veces a un punto de ganar una medalla de plata como mínimo y de estar en una final olímpica, y eso la verdad es que duele. David pronto se repuso e hizo un buen US Open y yo también poco a poco fui recuperando la confianza, pero al principio fue duro. Quedan todavía más de tres años para la próxima cita olímpica y ojalá estemos preparados y en forma para ir a Río de Janeiro, pero todavía eso queda muy lejos.

Ese torneo olímpico se disputó sobre las pistas de Wimbledon, donde has tenido actuaciones brillantes alcanzando en tres ocasiones los cuartos de final. ¿Es este el torneo más especial para ti?

Sí, por muchos motivos. Desde la primera vez que jugué se me dio bien, porque la pista me gusta y es una superficie que se adapta bastante bien a mi juego, y Wimbledon siempre es un torneo especial para cualquier tenista. Si hay que elegir uno, es ese, y siempre ha sido el torneo que uno sueña con ganar desde pequeño. En España siempre ha habido más tradición de ganar Roland Garros por estilos de juego y por el concepto de cómo se desarrolla aquí el tenis, pero en realidad Wimbledon es como el torneo soñado.

¿Cómo valoras el regreso de Rafa Nadal a las pistas después de 7 meses de baja? ¿Cómo le has visto en su vuelta?

Muy contento. Era necesario, no solo para nosotros que somos sus amigos, sino para el tenis en general. Yo creo que un jugador como Rafa es muy importante que esté por muchos motivos. He estado siguiendo esta semana el torneo y muy bien. Empezar con una final es muy positivo. Obviamente a él le hubiera gustado ganar, pero tiene que quedarse con lo positivo que es que está otra vez jugando y compitiendo. Han sido siete meses muy duros pero otra vez está ahí y poco a poco va a poder recuperar la confianza y estar arriba.

En cuanto a la Copa Davis, disputaste tu última eliminatoria con España en la final de 2011 ante Argentina en Sevilla. ¿Te gustaría volver algún día a jugar este torneo?

Sí, yo siempre lo he dicho, que para mí la Copa Davis ha sido mucho y lo sigue siendo. Este año no pude jugar en Canadá por mis problemas en la mano, pero ya el capitán y todo el mundo saben que yo estaré disponible siempre que lo necesiten para volver a jugar. El año pasado hubo un equipo con jugadores que lo hicieron genial, y en la final no pude jugar pero todavía nos quedan muchas eliminatorias por delante y ojalá que pueda volver al equipo pronto.

Has ganado cuatro finales de este torneo tan especial. ¿Cuáles son tus mejores recuerdos en la Copa Davis?

Ha habido muchos. Mi debut fue en una final en Australia hace diez años, y fue duro porque estuvimos cerca, y nadie se esperaba que España pudiera plantar cara en hierba a Australia en esa época. Ese fue mi debut en el doble con Alex Corretja, y fue un poco duro porque la verdad es que los australianos nos pegaron una pequeña paliza. Alex se lesionó y fue una derrota dura, pero fue un debut positivo, porque ir a una final con 20 años fue increíble para mí. Después ha habido muchos recuerdos y muy bonitos. Recuerdo una eliminatoria aquí en Madrid, en Las Ventas, que fue muy bonita, la final de Argentina, sin duda la mejor, y también la eliminatoria del pasado año en Austin ante Estados Unidos. Si tuviera que quedarme con tres serían el debut, la de Las Ventas y la de Argentina la mejor.

Formas parte de una generación irrepetible de tenistas españoles que lleva años sin parar de lograr éxitos. ¿Cómo ves el futuro del tenis español?

Es difícil. Llevamos muchos años en los que el nivel es demasiado alto y la gente se está acostumbrado a ganar prácticamente todo. Tenemos un referente en los últimos siete años que ha sido Rafa y que ha ganado todo, antes de Rafa ha habido otros grandes jugadores que estuvieron arriba, y a nivel de equipo hemos ganado cinco Copas Davis en doce años. Esto no va a volver a suceder, es evidente. En otros deportes como fútbol o baloncesto pasa lo mismo. Son generaciones de jugadores con un talento muy grande y que además saben jugar en equipo, y eso es muy importante. En lo mío que es el tenis yo creo que va a ser difícil que se repita, pero hay que trabajar y aprovechar este nivel que se está viviendo para que a nivel base se trabaje mucho y puedan surgir nuevos talentos. El futuro no está fácil, pero hay que tener fe en que surjan nuevos jugadores.On a cold February morning, when most of his fellow professionals are competing in Sao Paulo, Rotterdam or San José, Feliciano Lopez (20th September 1981, Portillo de Toldeo, Spain) is in the Caja Magica training hard to get back to full fitness after months of barely any playing time due to an unfortunate wrist injury. The Spanish player who has played in the biggest number of Davis Cup finals ever sat down with Madrid-Open.com after his training session to talk about his return to competitive tennis as well as the highlights of his career.

Feliciano, this season you have been frustrated due to injury, how are you feeling now?

I’m feeling good, I’ve been training for about a week and a half now. When I got back from Australia I decided to take a break because I had been carrying a wrist injury for a while. I’ve had it looked at and have been working on it and truth be told it is still causing me some problems, but it is a lot better now.

What are you short-term plans?

If everything goes well, I will be heading to Memphis on Friday where I’ll be staying for a month. I’ll be playing in Memphis, Delray Beach, Indian Wells and Miami, and when I come back from Miami I’ll get the clay season under way.

What are your objectives for this season?

I’d like to finish the year in the top 20 again. I think that is an attainable objective for me to have, and given the circumstances and my age, if I managed to do that, it would be a great year.

You will be taking part in the Mutua Madrid Open again in May. What is your goal for this year’s edition of the tournament?

It is a tournament we all want to play well in, especially me, because I’ve followed it all my life and it has a special place in my heart. I’ve played in some great matches here over my career and I can’t wait for it to start. Fingers crossed I play well.

Going back to when you began playing tennis, who did you model yourself on?

When I was younger Stefan Edberg was by far my favourite player. He seemed so elegant and I loved his playing style. Then as I grew older I really liked Pete Sampras and Marcelo Rios. Carlos Moya also rose to prominence when I was younger which inspired me. I have liked a lot of players, but when I started playing my favourite was Edberg.

Last summer you were very close to winning a medal in the Olympics alongside David Ferrer in the doubles event. What was that experience like?

It was difficult to take at the time because it was once off opportunity for both David and I. It was a special occasion and it really affected us. It was particularly difficult because we had four match point opportunities to reach the Olympic final and win a silver medal at the very least, and that really hurt. David reacted quickly with a good US Open and I also started to regain my confidence bit by bit, but it was hard at first. There are over three years to go until the next Olympics so I hope we will be fit enough to make it to Rio de Janeiro, but that’s a long way in the distance.

Those Olympics were obviously played in Wimbledon, a place where you have had some memorable experiences having reached the quarter-finals on three occasions. Is it a tournament that holds particular significance for you? 

Yes, and for many different reasons. From the very first time I played there I’ve always done well because I like the courts and it’s a surface that suits my style of play, but Wimbledon is a special tournament for every player. If you had pick one tournament, Wimbledon would it, it’s the tournament you dream of winning from a young age. In Spain the tradition has been to win Roland Garros because of the style of play and due the way tennis is developed here, but in reality Wimbledon is the dream tournament.

What are your thoughts on Rafa Nadal’s return to the courts after seven months out? How would you rate his comeback so far? 

I’m very happy. It was necessary for him to comeback, not just for us, his friends, but for tennis in general. A player like Rafa is important for a number of reasons. I was watching the tournament all week and I thought it was great. To start off by reaching a final is a very positive sign. Obviously he would have liked to have won, but he has to take the positive from it which is that he is playing and competing again. The last seven months have been really tough but he’s back now and can now regain his confidence bit by bit.

As for the Davis Cup, the last time you took part in the competition was against Argentina in Seville in 2011. Would you like to take part in the tournament again?

Absolutely, I have always said that the Davis Cup is really important and I still follow it. I couldn’t play in Canada this year because of the problems I was having with my hand, but the captain and everyone else knows that I am willing and able to come back whenever I’m called upon. Last year the team played fantastically, and I wasn’t able to make it to the final. However, there will be plenty of opportunities in the future so I hope I can make my way back on to the team soon.

You have won four Davis Cup finals. What are your fondest memories of this tournament?

There have been so many. I made my debut in a final in Australia ten years ago, and it was difficult because we almost won it. Nobody thought Spain could beat Australia on grass back then. That was the first time I played in doubles with Alex Corretja, and it was tough because the Australians beat us pretty heavily. Alex picked up an injury so it was a tough defeat, but it was a positive debut all in all, because to play in a final at just 20 years of age was an incredible experience for me. After that there have been many great memories. I remember one round here in Madrid, in Las Ventas, which was amazing, the final against Argentina is without a doubt the best, and last year in Austin was also really special. If I had to choose three, they would be my debut, the round in Las Ventas, Madrid and the final against Argentina.

You are part of a once off Spanish generation of players who have enjoyed years of incredible success. What does the future hold in store for Spanish tennis?

It’s difficult to say. We have had years where the level has been almost too high and now people are accustomed to us winning almost everything. Over the last seven years we have had an idol in Rafa Nadal, who has won everything. Even before Rafa there were other great players who were up there among the best in the world, and as a team we have won five Davis Cups in twelve years. This level of success can’t last forever. It is the same for football and basketball. These are generations of highly talented players who also know how to play as part of a team, which is very important. I think it will be difficult to repeat what has happened in tennis, but we must work hard and take advantage of this success so that at a grassroots level young players push themselves and discover what talents they do have. The future is not going to easy, but we have to have faith that new players will emerge.